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Les erreurs de mesures des plus hautes montagnes du monde

Il existe des vérités universellement connues dans la vie, des faits que nous considérons comme des certitudes. Il y a huit planètes dans notre système solaire, la baleine bleue est le plus gros animal ayant jamais vécu sur Terre, le diamant est la substance naturelle la plus dure. Et bien sûr, le mont Everest est la plus haute montagne du monde. Du moins, c’est ce que nous avons toujours cru. Mais chers lecteurs, laissez-nous vous révéler un secret bien gardé.

La Remise en Question de l’Everest

Si vous pensez que cette lecture va simplement vous emmener sur les pentes d’un volcan hawaïen, détrompez-vous. Il existe en réalité deux montagnes, autres que l’Everest, qui pourrait légitimement prétendre au titre de la plus grande du monde. Malgré les manuels, sites web, encyclopédies et documentaires qui affirment avec confiance que l’Everest est la plus haute, détrompez-vous.

mont everest en été

En 1802, la Compagnie des Indes orientales lançait l’un des plus grands projets cartographiques de l’histoire, connu sous le nom de la Grande Enquête trigonométrique. Cette initiative colossale avait pour objectif de cartographier avec précision les quatre millions et demi de kilomètres carrés du sous-continent indien. Pendant près de 70 ans, cette enquête a littéralement fait connaître, déterminant, les hauteurs exactes de plusieurs des plus hautes montagnes de la planète.

Cela remonte à environ 200 ans, quelques générations à peine. À cette époque, bon nombre de ces massifs montagneux étaient totalement inconnus de la science occidentale. Non seulement ignorions-nous leur taille, mais nous ignorions même leur existence. La Grande Enquête trigonométrique fut un véritable voyage de découverte. Les cartographes, explorateurs et géomètres ont bravé les confins de l’Himalaya, découvrant des montagnes toujours plus impressionnantes. Ainsi, la montagne considérée comme la plus haute du monde changeait régulièrement tout au long du XIXe siècle à mesure que de nouveaux sommets étaient découverts et mesurés avec précision pour la première fois.

Pendant environ 300 ans avant cette enquête, on croyait généralement que le Mont Chimborazo en Équateur était la plus haute montagne du monde lorsqu’on la mesurait par rapport au niveau de la mer. Cependant, cette croyance a été bouleversée en 1808 lorsque l’enquête a découvert le Dhaulagiri, une montagne népalaise qui dépassait largement le Chimborazo de presque 2 km. Dhaulagiri a conservé son statut de plus haute montagne jusqu’en 1847, date à laquelle le Kangchenjunga, quelques centaines de mètres plus élevé, lui a succédé. En 1856, le K2 a temporairement détrôné le Kangchenjunga, mais plus tard cette année-là, le Mont Everest, nommé d’après George Everest, ancien chef de la Grande Enquête trigonométrique et arpenteur général de l’Inde, a été officiellement déclaré la plus haute montagne du monde. Depuis lors, l’Everest détient ce titre depuis plus de 160 ans.

Cependant, malgré cette longévité en tant que première montagne du monde, l’emprise de l’Everest sur ce “sommet” est étonnamment fragile. La question qui se pose est la suivante : l’Everest est-il vraiment le roi incontesté des montagnes, ou existe-t-il une autre prétendante au trône ?

Le Doute Plane sur l’Everest

Curieusement, il n’existe pas de réponse simple à cette question. Tout dépend de la façon dont vous mesurez la grandeur d’une montagne. Si vous utilisez le ruban à mesurer le plus long du monde et que vous le posez sur chaque montagne de la Terre, vous constaterez effectivement que l’Everest est la plus haute. Cependant, c’est là où réside l’erreur classique dans la mesure des montagnes depuis la terre ferme.

Parce que, en réalité, l’honneur de la plus haute colline ne revient pas à l’Everest, mais plutôt au Mauna Kea, un volcan endormi dominant Hawaï, la plus grande des îles hawaïennes. Mauna Kea ne surpasse pas l’Everest d’un cheveu. Avec une altitude stupéfiante de 10 210 mètres, elle dépasse l’Everest d’un peu plus d’un kilomètre. Si l’on imaginait faire tomber la plus haute montagne de Grande-Bretagne, Ben Nevis, directement au sommet du pic enneigé de l’Everest, Mauna Kea serait encore plus grande.

Cependant, un petit inconvénient survient : plus de la moitié de la puissante montagne Mauna Kea est submergée sous le Pacifique, ne laissant qu’un peu plus de 4 200 mètres au-dessus du niveau de la mer. C’est pourquoi l’Everest est officiellement reconnu comme la plus haute montagne. Cette explication peut sembler raisonnable, mais est-ce vraiment le cas ?

Défis de la Mesure

Si nous prenons un exemple humain pour illustrer, le fermier turc Sultan Kösen, debout à 8 pieds et 3 pouces, est l’homme le plus grand vivant aujourd’hui. Si cet homme devait rester un moment dans une piscine, cela changerait-il sa taille ? La réponse évidente est non. La logique qui s’applique à un individu ne pourrait-elle pas s’appliquer également aux montagnes ?

Certes, il existe des différences significatives entre un agriculteur turc qui fait un plongeon et le Mauna Kea, qui est immergé dans l’océan Pacifique depuis sa formation il y a environ un million d’années. Cependant, même les océans ne sont pas permanents. L’argument selon lequel l’Everest est la plus haute montagne parce qu’elle émerge plus haut au-dessus du niveau de la mer commence à sonner comme quelque chose de niche, voire arbitraire.

La Forme de la Terre entre en jeu

Là où cela devient vraiment intéressant, c’est lorsque nous prenons en compte la forme réelle de la Terre. Contrairement à la représentation courante de la Terre comme une sphère, notre planète est en réalité un sphéroïde aplati. En d’autres termes, elle n’est ni parfaitement sphérique ni parfaitement plate. Grâce aux effets combinés de la gravité et de la rotation terrestre, notre planète est bombée au milieu.

mont everest en hiver

À l’échelle planétaire, cette déformation est minuscule. Cependant, même une déviation infime a un impact considérable à l’échelle humaine. Quelqu’un debout au pôle Nord est environ 20 km plus près du noyau terrestre que quelqu’un debout à l’équateur. Cela s’applique également aux montagnes.

Avec ce coup de pouce de la bedaine terrestre, le point le plus élevé de la Terre, mesuré depuis le centre de la planète, n’est pas au sommet du mont Everest. Ce n’est même pas dans l’Himalaya. C’est à 10 000 milles en Équateur. Au XVIIe et XVIIIe siècle, on croyait que le Mont Chimborazo en Équateur était la plus haute montagne du monde lorsqu’on la mesurait par rapport au niveau de la mer. Les montagnards de cette époque qui parvenaient au sommet du Chimborazo pensaient qu’ils atteignaient véritablement le sommet du monde. Cependant, la science occidentale s’est rendu compte que cette montagne, avec une altitude de seulement 6 263 mètres, n’était même pas parmi les 200 plus hautes des Andes.

Pourtant, grâce à sa position à un degré au sud de l’équateur, le Chimborazo est le point le plus élevé sur la planète. À 3 967 milles du centre de la Terre, il se dresse 1,3 kilomètre plus haut que le sommet du mont Everest, même s’il est plus court de plus de 2,5 km lorsqu’on le mesure par rapport au niveau de la mer. Ainsi, tous ces alpinistes des XVIIe et XVIIIe siècles qui atteignaient le sommet du Chimborazo étaient en fait au sommet du monde, mais pas comme ils le pensaient.

Conclusion : Everest, Mauna Kea ou Chimborazo ?

Alors, quelle montagne mérite le titre de la plus haute du monde ? Everest, Mauna Kea ou Chimborazo, chacune a ses prétentions. L’Everest reste une icône majestueuse, avec une histoire incroyable et une aura de légende. Il défie l’atmosphère comme aucune autre montagne, et son sommet est l’un des endroits les plus extrêmes jamais explorés par l’homme.

Cependant, il est crucial de considérer différentes perspectives de mesure. Mauna Kea est objectivement la plus grande, dépassant l’Everest d’un kilomètre, bien que plus de la moitié de cette montagne soit submergée sous l’océan Pacifique. Chimborazo, d’un autre côté, se dresse le plus haut depuis le centre de la Terre, offrant une perspective unique qui la place au sommet. Le choix de la plus haute montagne du monde dépend de la manière dont on la regarde.

Alors, chers lecteurs, la prochaine fois que vous entendrez parler de l’Everest en tant que plus haute montagne, n’hésitez pas à rappeler l’existence de Mauna Kea et Chimborazo. Chaque montagne offre une expérience unique et mérite d’être explorée, et la véritable grandeur réside dans la diversité de notre planète et de ses sommets majestueux. Merci de nous avoir accompagnés dans cette quête pour découvrir la véritable plus haute montagne du monde.

Sources :

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