Histoire

La route des vikings pour Lindisfarne 

Les récits des redoutables Vikings évoquent des images de violence, de pillage et de terreur. Mais derrière leur nature impitoyable se cache une histoire fascinante. Les Vikings n’étaient pas seulement de redoutables guerriers ; ils étaient d’habiles navigateurs, des explorateurs intrépides, des artisans, des marchands, des hommes politiques et des poètes.

Entre le VIIIe et le XIe siècle, ces guerriers devenus rois ont conquis la Grande-Bretagne et l’Irlande, ont assiégé Paris, ont établi des réseaux commerciaux complexes s’étendant jusqu’à Constantinople et Bagdad et ont été les premiers Européens à mettre le pied dans les plaines sauvages du continent nord-américain. avant de sombrer dans l’oubli.

Les Vikings Guerriers, Pillards et Négociants-freepik

L’ère des Vikings

Bien que les raids vikings aient probablement commencé dès 750 après JC, les historiens pensent que l’attaque de la petite île de Lindisfarne en 793 a marqué le début de l’ère viking. Le terme « Viking » est parfois considéré comme décrivant une fonction plutôt qu’une nationalité. Les Vikings étaient emblématiques de la population scandinave, et le terme faisait référence aux pirates et aux pillards de cette époque. Les Vikings étaient essentiellement des Scandinaves qui étaient des explorateurs, des pirates et, dans une certaine mesure, des commerçants. Il s’agissait d’un groupe diversifié d’individus apparus pour la première fois dans les documents historiques à la fin du VIIIe siècle.

Les origines des Vikings

Pour comprendre ce qui a motivé les Vikings, il est nécessaire d’examiner la Scandinavie avant l’ère viking et les événements qui ont précédé le VIIIe siècle. La Scandinavie était caractérisée par des côtes accidentées, des montagnes, des fjords et des eaux arctiques difficiles. Les hivers étaient longs, cruels et glacials, avec des journées de quelques heures seulement. Le paysage était principalement constitué de montagnes et de forêts, avec très peu de terres arables. Pendant des millénaires, les Scandinaves ont vécu avec des ressources minimes, dépendant de la chasse, de la pêche et d’une agriculture rudimentaire pour leur subsistance.

Au VIe siècle, un changement climatique important s’est produit. Un voile de poussière noire s’abattit sur le royaume, provoqué par des éruptions volcaniques répandant des cendres dans toute l’Europe et la diminution de la lumière du soleil. Les récoltes ont été dévastées, entraînant une famine généralisée. Il faudra attendre le VIIIe siècle, vers les années 700, pour que la situation s’améliore. Le climat s’est stabilisé pendant une période relativement longue, les épidémies ont cessé et des pays comme la Scandinavie ont progressivement commencé à se rétablir. Pour qu’un leader viking obtienne du soutien, il devait inciter les gens à le suivre. Cela nécessitait de développer l’agriculture et de distribuer de la nourriture. Cependant, dans un pays aux ressources limitées comme la Scandinavie, regarder au-delà de son territoire est devenu une option viable.

Une société de guerriers

Avant l’ère viking, des guerriers célèbres parcouraient déjà l’Europe pendant la période de migration après la chute de l’Empire romain. La période de migration fut une période chaotique où les peuples non romains envahirent le continent, comblant le vide laissé par l’effondrement des empereurs romains. Les Scandinaves se sont progressivement imposés comme des commerçants compétents et des guerriers et mercenaires redoutés.

Si l’on avait visité la Scandinavie à cette époque, on aurait entendu les récits de ces héros du passé. L’éducation des jeunes garçons était imprégnée des histoires de grands guerriers de la période de migration. Lorsque la situation s’est améliorée et qu’il n’a plus été nécessaire de se battre bec et ongles pour maintenir les fermes et les villages, ces jeunes hommes ont voulu chercher la gloire pour eux-mêmes. Pour beaucoup de ces personnes, être un guerrier signifiait plus qu’une simple occupation. Cela a commencé dès le plus jeune âge, comme en témoignent les tombes de jeunes garçons enterrés avec leurs armes qui ont été découvertes. Le mode de vie des guerriers s’étendait au-delà du champ de bataille jusqu’à l’art, la poésie et la narration. Cela pourrait guider la vie, ainsi que le désir de pouvoir. Mais pour devenir guerrier, il fallait posséder le courage dès la naissance, car il leur était inculqué dès le plus jeune âge.

Cette idée se retrouve dans la culture violente de la région nordique. Ils croyaient en un panthéon de dieux mythiques et de divinités redoutables, dirigés par Odin et Thor, de redoutables guerriers qui encourageaient leurs disciples à mourir honorablement au combat. Cette noble mort leur donnerait accès aux salles dorées du Valhalla pour l’éternité. Le concept de bravoure et de Valhalla était considéré comme la récompense ultime pour avoir donné sa vie sur le champ de bataille, préparant les gens à l’inévitabilité de la mort au combat. En mourant sur le champ de bataille, ils étaient récompensés et envoyés dans un monde meilleur.

L’essor des Vikings

Bien avant l’ère viking, des guerriers renommés avaient navigué le long des côtes européennes pendant la période de migration. Après la chute de l’Empire romain, l’Europe a connu une période de grands bouleversements connue sous le nom de période de migration. Les peuples non romains ont envahi le continent, comblant le vide laissé par l’effondrement des empereurs romains. Au cours de cette période chaotique, les Scandinaves se sont progressivement imposés comme des commerçants habiles et de redoutables guerriers et mercenaires.

Si vous aviez visité la Scandinavie à cette époque, vous auriez entendu des récits sur ces héros du passé. L’éducation des jeunes garçons était imprégnée des histoires des grands guerriers de la période de migration. Lorsque la situation s’est améliorée et que la lutte constante pour maintenir les fermes et les villages s’est calmée, ces jeunes hommes ont cherché à se glorifier. Être un guerrier était bien plus qu’une occupation pour beaucoup de ces personnes ; cela a commencé dès le plus jeune âge, comme en témoignent les tombes de jeunes garçons enterrés avec leurs armes qui ont été découvertes. Le mode de vie des guerriers s’étendait au-delà du champ de bataille jusqu’à l’art, la poésie et la narration.

Cela pouvait guider la vie d’une personne, y compris son interaction avec les rois. Mais pour se battre, il fallait naître avec courage. Le chemin des Vikings vers la guerre a commencé avec le poignard sanglant de la culture nordique, et une existence remplie de combats acharnés leur a été inculquée à partir du moment où ils pouvaient tenir une épée. C’était une notion que les Vikings prenaient très au sérieux ; ils étaient prêts à faire tout ce qu’il fallait pour y parvenir et le défendre.

On pourrait se demander si la société du début de l’ère viking était chaotique. Dans le passé, les gens croyaient qu’il était composé de chefs de clan indépendants qui agissaient à leur guise. Cependant, les sources historiques racontent une tout autre histoire. C’était, à sa manière, une société hautement organisée. La Scandinavie à l’époque ressemblait aux débuts de l’Angleterre anglo-saxonne, avec de nombreux petits royaumes, des conflits internes et des guerres endémiques. Il existait néanmoins une structure politique.

En cas de besoin, des individus reconnaissaient un roi et, même s’il existait de nombreux petits rois et chefs de clan, il existait toujours une hiérarchie qui avait un sens en période de menace ou de guerre. La concurrence était profondément ancrée dans les racines de cette société. La violence était le moyen d’arriver à une fin. En s’emparant des richesses et des récits héroïques entourant les terres voisines, on pouvait amasser fortune et honneur avant de revenir revendiquer ses droits chez soi. Les frères rivaux cherchaient à se faire un nom en obtenant de la gloire dans les guerres hors de leur royaume, puis en retournant dans leur pays, où ils pourraient faire valoir leurs droits. C’est essentiellement ce qui s’est passé en Scandinavie à l’époque viking.

Les ressources étaient rares et le pouvoir et l’honneur ne se mesuraient pas en terres mais en richesse et en gloire. De nombreuses théories ont été proposées pour expliquer la résurgence de l’activité en provenance de Scandinavie à la fin du VIIIe siècle. À cette époque, l’économie scandinave reposait principalement sur l’agriculture et la pêche. Cependant, avec les vastes côtes du Danemark et de la Norvège, leur culture était intimement liée à la mer et à ses richesses. Ils ont prospéré et ont pu s’aventurer en pleine mer.

Les navires vikings

Les Scandinaves naviguaient le long des côtes depuis des milliers d’années. À l’âge de pierre, ils naviguaient en pirogue. À l’âge du bronze, leurs bateaux étaient fabriqués à partir de peaux d’animaux et, à l’âge du fer, ils avaient développé de grands bateaux à rames. De nos jours, on peut se demander comment ils ont pu piloter de tels bateaux en haute mer par mauvais temps. Ils avaient acquis les compétences nécessaires pour manœuvrer leurs bateaux et rester en mer pendant de longues périodes.

Au fur et à mesure de leur évolution, les Scandinaves se sont impliqués davantage dans le commerce. Ils ont navigué le long des côtes et découvert de nouveaux itinéraires, apprenant à naviguer dans des eaux inconnues. Même avant l’ère viking, ils faisaient déjà du commerce avec le continent et l’Angleterre anglo-saxonne. Les célèbres épées Tully et Thomeburi découvertes à Sutton Hoo, dans l’est de l’Angleterre, présentent des similitudes frappantes avec certains sites funéraires trouvés principalement dans le centre de la Suède. Il doit déjà y avoir eu des liens et des mariages entre ces rois et la haute noblesse.

Bateau viking drakkar
Norvège Oslo 2010 Le musée des bateaux vikings, le musée du FRAM

Au cours de l’été torride de 1939, l’exceptionnelle bataille anglo-saxonne de Sutton Hoo révéla le type de navire propulsé à l’aviron qui brava les vagues entre la Grande-Bretagne et la Scandinavie avant l’ère viking. Les deux peuples ont fait preuve de prouesses techniques remarquables dans la conception et la construction de leurs navires. Bien qu’il soit dépourvu de voiles, le navire découvert à Sutton Hoo est considéré comme un navire de haute mer, car il relie la tradition de construction navale des régions anglo-saxonnes colonisées par les Scandinaves à celle des habitants du nord de l’Allemagne des siècles plus tôt.

La Norvège possède une technique de construction navale traditionnelle qui remonte à plus de mille ans, et certains chantiers navals l’utilisent encore aujourd’hui. Ce type de construction est appelé clinker, où les planches superposées sont rivetées ensemble avec des clous en fer et scellées avec du goudron, rendant la coque étanche. Lors de la construction d’un navire, le processus commence toujours par la quille, suivi de la poupe et de la proue, puis la coque est construite de bas en haut. Il s’agit de la technique traditionnelle de construction navale des Scandinaves. Ils ont construit la coque avant la charpente. Ces bateaux à rames compacts et légers étaient des moyens de transport précaires, laissant peu d’espace pour le chargement. Cependant, au VIIIe siècle, les Vikings équipèrent leurs navires de voiles, ce qui révolutionna leurs capacités de navigation.

Equiper un grand navire d’une voile était une étape cruciale. La fabrication de telles voiles, cordes et autres équipements nécessaires était coûteuse. Le tissage de l’énorme voile a nécessité à lui seul le travail d’une vingtaine de femmes pendant deux ans, utilisant la laine de plus de 200 moutons. La véritable valeur du Drakkar résidait dans sa voile. En combinant la capacité d’aviron avec une coque élancée équipée d’une quille, ils ont obtenu un navire très maniable et capable de voyager rapidement.

Parce que cela leur permettait de ramer dans les deux sens, ils pouvaient ramer jusqu’au rivage, débarquer, effectuer leurs activités et remonter rapidement dans leur bateau pour repartir. En exploitant le vent, ils disposaient d’une source d’énergie inépuisable. C’est l’élément clé qui a poussé cet ancien peuple guerrier à s’emparer du butin de ses voisins et à passer au niveau supérieur, faisant d’eux un peuple marin qui ne dépend plus uniquement de la force humaine. Ils pouvaient s’aventurer au large, voyager plus loin et explorer les mystères qui les attendaient.

Ces navires plus grands et plus sophistiqués permettaient aux Vikings de transporter des marchandises. Cependant, ce n’est pas le commerce qui les a rendus célèbres. Ce n’était pas le moyen le plus rapide d’accumuler de nouvelles richesses. Pourquoi perdre du temps en commerce alors qu’ils pouvaient simplement prendre ce qu’ils voulaient ? Il existe deux manières d’accumuler des richesses : par le commerce ou le pillage. La côte anglo-saxonne était parsemée de monastères sans défense remplis de trésors précieux et d’argenterie. C’étaient des cibles faciles pour les Scandinaves. Ils pourraient facilement atteindre ces lieux, les piller et s’enfuir rapidement. Les premiers raids vikings ciblèrent ces monastères isolés, et les îles britanniques furent brusquement introduites dans ce qui allait devenir l’ère viking.

L’impact des raids vikings

À la fin du VIIIe siècle, la Grande-Bretagne était divisée en d’innombrables petits royaumes chrétiens. Le christianisme n’avait aucune signification pour ces guerriers païens. Malgré la domination de l’Église en Grande-Bretagne, ce système de croyance et ses sites soi-disant sacro-saints représentaient un trésor à leur portée.

L’Église était extrêmement riche, possédant une quantité importante de terres, notamment dans le nord du pays. C’était un monde sans villes, où les rois étaient constamment en mouvement. Les monastères faisaient partie des rares endroits relativement peuplés où la richesse pouvait s’accumuler. Ils étaient généralement situés dans des zones reculées, souvent sur la côte ou sur de petites îles, pour permettre aux moines de se consacrer à leurs croyances, loin du monde. Au début du IXe siècle, les Anglo-Saxons ignoraient l’existence de ces impitoyables pillards vikings. Le raid sur Lindisfarne a dû être un choc important pour les Britanniques, et les raids ultérieurs contre les monastères ont encore semé la peur.

L’arrivée de la flotte n’a initialement pas suscité de grandes inquiétudes. L’objectif premier d’un raid était de prendre le contrôle du site. Un groupe bloquerait toutes les voies de fuite possibles, tandis que l’autre maîtriserait les hommes présents. À marée haute, Lindisfarne était coupée du continent et l’étroite bande de terre qui la reliait était submergée par les vagues. C’était le moment idéal pour que les Vikings lancent leur attaque, sachant que la mer empêcherait toute tentative de sauvetage. Ce type d’attaque nécessitait un nombre d’hommes important pour vaincre toute résistance. C’était la caractéristique déterminante des Vikings.

Les moines étaient habitués à voir des guerriers, car ils vivaient dans un monde guerrier. Cependant, ils n’étaient pas habitués à voir des guerriers vikings, car ils avaient une apparence distincte. Les Vikings avaient des coiffures, des armes et des boucliers différents, ornés de couleurs différentes de celles des guerriers anglo-saxons. Les moines se sont vite rendu compte qu’ils n’avaient pas affaire à des voisins en colère. Les Anglais n’étaient absolument pas préparés à ce genre d’attaque sur un site sacré, et cela a dû être un choc pour eux. Les guerriers chrétiens hésiteraient généralement à attaquer une institution chrétienne, ce qui n’était pas le cas des Vikings. Pour eux, ces lieux renfermaient des trésors qui n’attendaient que d’être réclamés.

Pour un Viking, les trésors pillés pouvaient être transformés en objets de collection ou fondus en métaux précieux, comme des pièces de monnaie ou des bijoux. Pour un Viking, les reliques et les restes sacrés étaient importants, mais c’était le réceptacle brillant dans lequel ils étaient conservés qui détenait de la valeur. Ils jetaient les vieux ossements en décomposition et s’emparaient du reliquaire.

Dans les musées vikings norvégiens, on peut voir des reliquaires intacts et de petits sanctuaires ressemblant à des sanctuaires qui ont fait leur chemin vers la Scandinavie. Il existe des exemples de fermoirs arrachés à des livres. Les Vikings ne s’intéressaient pas à la littérature, car ils n’étaient pas encore chrétiens à cette époque. Les livres n’avaient pour eux aucune valeur. Cependant, les éléments en or ou en métal qu’ils contiennent pourraient être réutilisés en bijoux, tels que des broches.

En plus des richesses et des ressources humaines, les Vikings cherchaient à acquérir des esclaves. Ils pourraient simplement prendre d’assaut la cour d’un monastère et emmener autant de personnes que possible. Les jeunes femmes et hommes étaient capturés pour servir d’esclaves, tandis que tous les nobles capturés étaient ensuite libérés en échange d’une rançon. Les Vikings ont dépouillé Lindisfarne de tout ce qui avait de la valeur avant de disparaître, laissant derrière eux la mort et la dévastation.

Bientôt, les rumeurs de la barbarie des Vikings se répandirent dans le monde chrétien, consterné par les récits de raids violents. Des manuscrits et des objets de cette époque ont survécu jusqu’à nos jours, notamment les Évangiles de Lindisfarne, qui représentent un groupe de guerriers brandissant des haches, étroitement liés aux raids vikings sur l’île. Les récits de l’époque expriment la perplexité provoquée par le raid de Lindisfarne, révélant l’impact psychologique qu’il a eu sur le peuple anglais. Dès le début du IXe siècle, les Vikings attaquaient régulièrement les sites monastiques le long des côtes britanniques et irlandaises, semant la peur partout où ils allaient.

Des lieux tels que Lindisfarne, Iona, et plus tard des monastères irlandais, comme Bangor, ont tous connu un sort similaire. On peut observer un durcissement de leur comportement au fil des années. Ils sont devenus plus agressifs et audacieux, une tendance que l’on peut observer dans les années qui ont suivi le raid initial. Les Vikings sont devenus plus ambitieux dans le choix de leurs cibles, gagnant ainsi en courage et en connaissances. Ils ont acquis une meilleure compréhension du paysage physique de la Grande-Bretagne et, tout aussi important, de son paysage politique.

Il a fallu un certain temps pour que l’influence des Vikings sur la Grande-Bretagne devienne permanente. Durant cet intervalle, leur activité militaire s’est développée. Les Vikings acquièrent de nouvelles connaissances, attaquant un plus grand nombre de lieux et cartographiant les côtes de Grande-Bretagne et d’Irlande. Ils se sont lancés dans ce qui était, à leurs yeux, un voyage d’exploration, accumulant divers types d’informations qui les ont placés dans une meilleure position lorsqu’ils ont ensuite débarqué avec des armées plus importantes pour tenter la conquête de la Grande-Bretagne et établir des colonies.

Leurs connaissances et leur confiance dans ce qu’ils pourraient accomplir une fois installés en Grande-Bretagne se sont accrues. Ils ont compris comment tirer parti du fonctionnement de la société anglaise pour passer des gains à court terme aux gains à long terme, abandonnant leurs raids violents et éphémères pour quelque chose de plus permanent. Les Vikings étaient là pour rester.

L’héritage des Vikings

Au fur et à mesure que le IXe siècle avançait, l’emprise de la Scandinavie sur les Vikings diminua progressivement. Ils ont commencé à changer leur approche, acquérant une meilleure compréhension du paysage physique de la Grande-Bretagne et, tout aussi important, de son paysage politique.

Il a fallu un certain temps aux Vikings pour établir une présence permanente en Angleterre. Durant cette période, leurs activités militaires se sont développées et ils ont acquis de nouvelles connaissances. Ils ont attaqué davantage de lieux et ont voyagé le long des côtes de Grande-Bretagne et d’Irlande. Ils se sont lancés dans ce qu’ils considéraient comme des voyages d’exploration, accumulant des informations qui les mettraient dans une meilleure position lorsqu’ils débarqueraient plus tard avec des armées plus importantes pour tenter la conquête de la Grande-Bretagne et établir des colonies.

Leurs connaissances et leur confiance dans ce qu’ils pourraient accomplir une fois installés en Grande-Bretagne se sont accrues. Ils ont compris comment exploiter le fonctionnement de la société anglaise, passant des gains à court terme aux gains à long terme et abandonnant leurs raids violents et rapides pour quelque chose de plus permanent. Les Vikings n’étaient pas seulement de passage ; ils étaient là pour rester.

L’impact des raids vikings sur l’Angleterre fut profond. Les Vikings ont laissé une marque durable sur la langue, la société et le mode de vie du pays. La langue anglaise a été influencée par le vieux norrois, la langue parlée par les Vikings, et de nombreux mots d’origine nordique sont encore présents dans l’anglais moderne. La structure sociale a également été transformée, les colonies vikings s’intégrant à la société anglaise et formant finalement le Danelaw, une région d’influence viking dans l’est de l’Angleterre.

Les Vikings n’étaient pas seulement des pillards impitoyables ; c’était une civilisation complexe et multiforme. Leur héritage s’étend au-delà de leur réputation de violence. Ils étaient d’habiles navigateurs, des artisans talentueux et des commerçants avisés qui ont laissé une marque indélébile dans l’histoire de l’Europe.

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