Orpaillage : Quels sont les 5 indices pour trouver de l’or ?

Depuis les temps anciens, les gens ont découvert qu’il y a des signes pour trouver de l’or dans les lits des rivières et les bassins versants : c’est que l’on appelle l’orpaillage. En général, les signes de la présence de pépites d’or et de paillettes ne se résument pas à un ou deux occurrences, mais à un ensemble d’indicateurs qui confirment sa présence. Les connaissez-vous ? En tout cas tous les chercheurs d’or devraient connaitre, car c’est la base pour rechercher des gisements de ce métal précieux jaune

Comme nous le savons tous, l’or est l’un des métaux les plus lourds dans une rivière. Lors d’une inondation, l’or va au fond de la rivière et suit un certain chemin que l’on nomme la “gold line”. Dans cette gold line, on retrouve tout un ensemble de minéraux tel que la magnétite, l’hématite, la rutile, la pyrite et le chalcopyrite, cuivre, platine, les grenats et saphirs, … L’ensemble de ces minéraux étant véhiculé par le courant.

Soit il y a, dans la région, ce qu’on appelle des dépôts d’or natif, soit d’anciens conglomérats alluviaux sur les pentes ou des collines voisines de la rivière, qui sont arrachés par l’érosion, la fonte des neiges, les fortes pluies et les vents, dans les cours d’eau environnants.

C’est quoi l’or ?

L’or est un type de minéral de la classe des éléments natifs. Il fait partie d’un groupe appelé “groupe de l’or” et comprend les métaux bien connus que sont l’argent, le cuivre et le plomb.

L’importance industrielle principale pour l’extraction de l’or est l’or natif qui est extrait des lits des rivières, de leurs pentes et des zones aurifères. Il n’est presque jamais pur. Il contient souvent jusqu’à 10-15% d’argent ou de cuivre. Lorsque la quantité d’argent atteint plus de 20%, il porte le nom d’électrum. La couleur de l’or est jaune avec différentes nuances. 

paillettes d'or prospection aurifère gardon

L’or a un éclat fort, typiquement métallique. Il a la plasticité et la ductilité les plus élevées par rapport à tous les autres métaux. Par exemple, une feuille d’une superficie de 1 mètre peut être forgée à partir de 1 gramme d’or. Il est doux, avec une dureté de 2,5 à 3 sur l’échelle de Mohs à dix points. C’est pourquoi lorsqu’il est pressé avec une aiguille en acier, il se déforme facilement et peut être coupé avec un couteau. 

L‘or est lourd (dense) et son poids relatif varie entre 15, 6 à 19,2 g/cm selon la quantité d’impuretés qu’il contient. Le poids relatif de l’or absolument pur est de 19 288 (soit 1 centimètre cube pèse 19,288 grammes). L’or natif est également 7 fois plus lourd que tous les matériaux des rivières. A titre de comparaison, le poids relatif de l’argent est de 10,5 g/cm ; du cuivre 8,93 g/cm ; du platine 21,46 g/cm. Cela montre que les différences de poids d’or sont dues à la quantité et au type d’impuretés.

Le point de fusion de l’or est de 1046,5 °C. Il cristallise en syngonie cubique. Les cristaux sont généralement rares. Il se présente généralement sous forme de dendrites, de fibres ou d’aiguilles, de grains grossièrement arrondis ou aplatis par son transport dans l’eau. Les modules d’or pesant plus de 1 gramme sont communément appelées « pépites ». Ils sont relativement rares et, en règle générale, chacun d’eux porte son propre nom. Par exemple, le “Grand Triangle”, trouvé en URSS (Oural), pesant 36,2 kg, et le plus grand – “Plaque de Holterman”, trouvé en Australie, qui avec le quartz pèse 285 kg et l’or dedans – 93, 3 kg.

L’or est facile à polir. Il a une inertie exceptionnelle et est le seul métal qui n’est pas affecté par les acides dilués et concentrés. Dans des conditions normales, l’or n’interagit ni avec l’oxygène ni avec le soufre : il ne s’oxyde pas. Il résiste à l’action de la corrosion atmosphérique et à divers types d’eaux naturelles. L’or ne réagit ni avec l’acide chlorhydrique ni avec l’acide nitrique, mais se dissout légèrement dans ce qu’on appelle l’eau régale (mélange 3 : 1 HCl et HNO3). Il se dissout dans le mercure et forme un amalgame. Cette capacité est connue depuis l’Antiquité et depuis la fin du VIe siècle, la fusion est utilisée dans l’extraction, la purification de l’or et la pollution des sols.

paillettes d'or prospection aurifère aude

La plus grande difficulté en orpaillage est de distinguer les paillettes d’or des autres minéraux. Dans les placers aurifères, il se présente le plus souvent sous forme de grains arrondis, de paillettes, d’ailes de mouches, de grains, de dendrites et autres. La surface des grains est inégale, avec des empreintes de formes et de tailles différentes. Parfois, il est recouvert d’hydroxydes de fer qui le masquent. Le plus souvent, l’or se distingue par sa couleur jaune doré, son fort éclat métallique, mais non scintillant et sa grande malléabilité.

Lorsque l’or se présente sous forme de petits grains et de paillettes, il est souvent confondu avec la pyrite et la chalcopyrite, c’est pourquoi on l’appelle l’or des fous chalcopyrite. Des éclats de biotite (mica, appelé aussi “or des chats”) partiellement altérés et de couleur dorée peuvent aussi parfois être confondus avec de l’or, surtout en présence d’eau. Le mica modifié diffère de l’or par son poids relatif faible, ce qui l’empêche de s’accumuler dans la fraction lourde avec l’or et le sable noir de magnétite présent de le gravier des berges. 

Les 4 indices qui permettent d’identifier la présence d’or

Le quartz

Le quartz est un minéral cristallin ou non qui forme qui l’origine d’un grand nombre de roches et dont la couleur varie en fonction de la présence de métaux.

specimen d'or sur quartz trouvé en France en 2021
  • Violet : améthyste
  • Jaune citrine
  • Quartz fumé
  • Quartz laiteux, etc.

Le quartz est également un critère très important pour la présence d’or dans une rivière : il accompagne l’or et est souvent contenu dans l’or lui-même.

La magnétite

La magnétite est un minéral ferrimagnétique et l’un des oxydes de fer. Elle possède les propriétés magnétiques les plus fortes de tous les minéraux naturels de la planète.

hématites au fond de la batée en orpaillage

Il suffit d’avoir sur soi un aimant assez puissant, et le passer sur tous les placers que vous croiserez. S’il y a de la magnétite à un endroit, l’or, s’il y en a, sera présent à sa proximité proche. Plus il y a de magnétite sur l’aimant, plus il y a de chances d’avoir de l’or. La magnétite est l’un des constituants majeurs de ce qu’on appelle le sable noir.

Ce sable noir est ce que l’on retrouve en toute fin de nettoyage à la batée au moment de la découverte de l’or. Il a donc une densité assez élevée.

Prêle des champs

La prêle des champs est une plante aquatique, que l’on trouve autour des étangs naturels. Elle atteint jusqu’à 60 cm de hauteur. Il y a toujours des accumulations d’or à proximité des prêles des champs sans que les orpailleurs puissent réellement expliquer pourquoi, et parfois même, dans les racines de celles-ci.

Plus la présence de la prêle des champs dans une rivière est importante, plus la capacité aurifère de la zone est grande, au moins 80%.

Observez bien les pierres autour de vous

Lorsque les pyrites sont oxydées, elles produisent des taches noires à jaune orangé sur la partie des pierres de rivière qui se trouve dans les alluvions. Souvent, ces taches sont de couleur noire-brun à rouille. C’est l’un des signes les plus sûrs de la présence d’or dans un placer. À 90% du temps, si les pierres ont des taches sur la partie inférieure en contact avec le gravier. Il y a de grandes chances d’y trouver de l’or sous celles-ci. Et plus il y a de telles pierres dans la région, plus l’or est concentré. En général, la plupart des tâches se trouvent sur les grosses pierres de quartz. Il suffit de les retourner et de regarder.

rivière aurifère en france pour trouver de l'or

Ce sont les quatre critères principaux indice qui vous aideront à rechercher et prospecter de l’or au bord de l’eau. Il peut arriver de trouver des tonnes de magnétites et de quartz, et pas une seule trace d’or, et inversement. L’orpaillage et la prospection aurifère ne sont pas une science exacte.

La présence de sulfures

L’interface or-soufre des monocouches auto-assemblées (SAM) a été largement étudiée il y a quelque temps. Plus récemment, des progrès considérables ont été réalisés dans la préparation et la caractérisation d’amas d’or protégés par des thiolates. Dans cet article de fond, nous abordons différentes propriétés des deux systèmes telles que leur structure, la mobilité des thiolates à la surface et d’autres aspects dynamiques, la chiralité des structures et les caractéristiques qui y sont liées et leurs propriétés vibrationnelles. 

Les SAM et les clusters sont au centre de différentes communautés qui utilisent généralement différentes approches expérimentales pour étudier les systèmes respectifs. Cependant, il semble que la nature des interfaces Au-S dans les deux cas soit assez similaire. Les structures récentes de rayons X monocristallins d’amas d’or protégés par des thiolates révèlent des motifs discontinus caractérisés par des atomes ad d’or pris en sandwich entre deux atomes de soufre. 

Cette découverte contredit les travaux plus anciens sur les SAM. Cependant, des études plus récentes sur les SAM révèlent également des ad-atomes. Reste à savoir si ce résultat peut être généralisé. Dans tous les cas, de plus en plus d’études mettent en évidence la nature dynamique de l’interface Au-S, à la fois sur des surfaces planes et en amas. 

À des températures légèrement supérieures à la température ambiante, les thiolates migrent à la surface de l’or et sur les amas. Des preuves de la désorption des thiolates à température ambiante, au moins dans certaines conditions, ont été démontrées pour les deux systèmes. Le thiolate adsorbé peut conduire à une chiralité à différentes échelles de longueurs, ce qui a été démontré à la fois sur les surfaces et pour les amas. La chiralité émerge de l’organisation des thiolates ainsi que localement au niveau moléculaire. 

La chiralité peut également être transférée d’une surface chirale à un adsorbat, comme en témoigne la spectroscopie vibrationnelle.

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